經濟人之怒 - 「港版」機會成本

 

香港中學的經濟科千瘡百孔!千頭萬緒,一言難盡,就從基礎概念中的機會成本說起。

機會成本 (opportunity cost) 是經濟學極重要的課題,亦是經濟學入門的概念之一。但各位經濟科老師,對不起,經濟人一族大膽說句,恐怕我們打從一開始便教「錯」了!

機會成本的定義是「價值最高的其他選擇」。(Cost is defined as the highest-valued option forgone.)

這定義當然錯不了,但當我們用一般教科書的的手法,以虛構 ( hypothetical) 的故事來演繹,「入魔」便往往由此開始。


故事一:假設下列是阿甲如何花費一百元零用錢的喜好次序 (order of preference):

首選:全數購買朱古力

次選:購買價值一百元的模型船

三選:購買價值五十元的模型車及儲蓄五十元

按定義,故事中阿甲選擇購買一百元朱古力的成本便是模型船。


上述的分析難道不對?不能說不對,但這例子絕對會誤導學生及老師自己!為什麼呢?

有一套多年前出版的會考教科書曾指出:若一件物品的價格是一百元,則可以說購買此物品的成本是一百元。而書中進一步補充說 $100 本身 其實並不是 real cost 。所謂成本是一百元,其實是指一百元可以購買的價值最高的其他物品 (highest-valued alternative)。原因是只有物品才有價值,而貨幣 (money) 只是交易媒介而已。其論點精確,舖排亦甚清晰。


始作俑者、以訛傳訛

但教科書界的後起之秀及考試局審題的官大人卻青出於「藍」,將機會成本的概念推陳出「新」,把「港版」機會成本薪火相傳至今時今日!風靡全港中學,誤盡萬千師生!

「港版」機會成本

錯誤一:會考卷二的選擇題不斷強調價格並非成本。例如在上面《故事一》當中,花費一百元購買朱古力的成本是模型船。這答案不能說錯。但考試局錯就錯在強調成本並不是一百元!其實兩個答案差別不大,因為說成本是一百元的意思是一百元另外的最佳用途,亦即購買模型船!

以經濟學角度來看,用一百元量度成本絕對比用模型船好!為什麼呢?

  1. 因為除了當事人(阿甲)外,其他人難以知道一百元可以購買的價值最高的其他物品是模型船。但朱古力的價格是一百元卻可觀察 (observable),而價格 (price) 正是現實世界中量度成本的最佳訊號 (signal)。

  2. 若只說成本是模型船,而不提價格,試問對經濟分析有什麼幫助?相反,若說(市場)價格是一百元卻清楚顯示那些朱古力的邊際價值 (marginal value) 是一百元!

錯誤二:坊間教科書十分強調要學生找出不同行為 (或選擇) 的機會成本。他們大概是不知不可為而為之,結果當然是穿鑿附會,以訛傳訛。其實,經濟學既不能亦無須找出現實世界中不同行為 (或選擇) 的機會成本。經濟學著眼的是邊際分析 (marginal analysis),例如需求定律便推斷某個行為的代價 (成本) 下降,其發生的次數便會上升。

錯誤……N:坊間教科書有關機會成本的怪論多不勝數,有機會定會另文一一討論。


後記:經濟人之怒實亦經濟人之悲哀!明知如上文《故事一》的教法不妥,但老師們亦不得不為了學生能在會考中得分而隨波逐流,教授學生流行教科書和當權考試局所創的「港版」機會成本。

 

 

經濟人 (24/9/2000)

 



 


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